How to style, compose and light a flat lay photograph

Kiran Cox Tecnologia e especialização13 jun. 20238 min. de leitura
Create Your light Magazine article: Flat lay photography with street photographer Kiran Cox

Street photographer Kiran Cox explores the visual storytelling genre of flat lay photography with his Nikon Z Series setup

Flat lay photography shares a personal story through objects. It is known for gaining high interactions with viewers on social media and is used by many, from bloggers and chefs to graphic desigers and of course photographers! 


A few years ago, it used to be my go-to style when I worked as an in-house product photographer and designer for an independent gift company. I always loved when a new range of products would arrive and I had the opportunity to grab some different backgrounds to experiment with, whether it was using different coloured sheets of card or being able to box everything up and head out to find a location. I think coming from a street and documentary photography background is why I enjoyed this the most; being able to explore and hunt down the perfect texture and light always made the result more rewarding.



Composition is an essential part of any flat lay photograph. It is the composition that will draw the viewer’s eye into the photo, and it is up to you to bring them into the main focal point. This would be your main product/item, most often known as the hero piece. As a good starting point, placing the hero piece in the centre of your frame is an easy way to start building your scene. From here, you can start to add or remove items to see what works best. Remember to take a step back every so often to get a full view of how your layout is coming together.


There are a few different styles of composition you can play with to do this. The most common two are structured layouts, where each item is meticulously placed around your hero piece and a more random looking layout where you can place things at different angles and also have some of your pieces partially cropped out of the frame.


Follow the steps below and you will be well on your way to creating some amazing shots. 

Kiran Cox
What’s in my kitbag?
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How to compose your shot:
  • Ensure your hero piece is in the centre and commands the most attention from the viewer.
  • Try not to use larger items in the corners of your shot. 
  • Keep an eye on the distancing between each piece. Keeping things equally spread always works well. 
  • Negative space can be very distracting, so keep an eye out for this, especially in the corners of your frame.
  • Try to focus on the main parts of your hero piece e.g. with the Nikon Z 7 you might want to show the layout of the buttons at the top.
  • Try some slightly different angles, adding a very slight tilt can add a lot more depth and dimension to a photograph without taking too much away from the birds-eye view.
  • Use items that have different heights. This is a great way to make certain items stand out and make good use of any negative space.
CreateYourLight Theme 8 "Flatlays" asset

In most flat lay photography, you will see an even light spread across the image to avoid long and harsh shadows that might cover some of the items in the scene, and in some cases become a distraction from the main focal point. There are a few ways you can light your photo; natural light (if you are shooting outside, a cloudy sky will give you great even light with hardly any shadows), artificial light such as neon lights from a sign, continuous lighting or a speedlight.


However, in some cases introducing some direct light can help add depth and personality to your photo, if it does not overexpose any of the items you have laid out.

How to use lighting in your photo:
  • Try to create an even light across your photo to make sure everything is exposed correctly and equally.
  • Be mindful of harsh shadows as they may cover some of your items.
  • When photographing items that are reflective, you can often get bright spots that could cover key details you are trying to capture.
  • Keep an eye on your white balance. This is especially important if shooting under things such as blue skies, tungsten bulbs and fluorescent tubes.


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Shoot flat lay like a pro

Watch Kiran as he styles and composes a flat lay

Balance, colour and tones

This is where you can start to bring out the personality of the photograph and make it unique to your aesthetic. There are a few ways you can go about doing this. Here are a few examples of things you can try:


  • Try using a colour that contrasts with the products to help them stand out more, equally using the same colour can be just as visually appealing to the eye.
  • Use different textured backgrounds — these always work extremely well e.g. bricks, wooden textures, and concrete.
  • If you are using textures, keep them minimal so they do not take away from the items you are showcasing.
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Telling a story

I mainly shoot street and documentary photography, and with this genre I am constantly trying to tell a story — either through a single image or from a group of photographs. I wanted to bring this into flat lay photography. Here are a few ways in which you can do this:


  • Introduce some personal items into your photograph — such as a pair of sunglasses, a plant or a baseball cap. Just be careful that they do not detract from your hero piece.
  • Background and textures always add depth and personality to a shot. If you are using the photos for a blog or Instagram feed, search for textures that match your style and bring out your personality.
  • If you are shooting product, try to demonstrate some of its features. One example would be shooting the Z 6 with the tilt screen extended out.
  • Bring in other elements such as water. Adding a light mist to your products or background can further help visually tell the story behind the photograph (such as demonstrating the weather sealing capabilities of the Z Series range).
  • Postproduction editing. Every photographer edits their photographs in a unique way. Use this to add flavour to your photos.
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Agora, seguem-se os aspetos técnicos das fotografias "flat lay". No que respeita às definições da câmara, temos a velocidade do obturador, a abertura, a sensibilidade ISO e a distância focal com a qual dispara. Este é um breve resumo de algumas definições que recomendaria para fazer fotografias "flat lay".

Velocidade do obturador

A forma de configurar a velocidade do obturador depende de como vai disparar. Se disparar com a câmara na mão, deve assegurar-se de que a velocidade configurada é suficientemente rápida para evitar qualquer vibração da câmara. Uma boa forma de determinar a velocidade do obturador necessária para não capturar movimentos é duplicar a velocidade da distância focal com a qual está a disparar. Por exemplo, se utilizar uma objetiva de 50 mm, assegure-se de que a velocidade do obturador não é inferior a 1/100 de segundo.


A abertura escolhida para disparar depende, na verdade, da profundidade de campo que deseja que tenha a fotografia. Geralmente, se disparar a f5.6 ou mais, isto garante que tudo apareça nítido e focado na fotografia. Se houver objetos muito mais altos que outros, poderá ter de aumentar ainda mais a abertura.

Como alternativa, se deseja mesmo destacar uma parte específica da fotografia para que seja a protagonista, se utilizar uma abertura mais estreita, de f2.8 ou inferior, por exemplo, conseguirá um bonito fundo desfocado.


Na maioria dos casos, disparará as fotografias "flat lay" com uma boa fonte de iluminação, pelo que não deverá ser necessário utilizar uma sensibilidade ISO elevada. O ideal seria mantê-la o mais baixa possível para evitar grãos e manter as fotografias o mais nítidas e limpas possível. A maioria das fotografias que fiz da série Z foram capturadas com uma ISO 500 ou inferior. Se trabalhar com pouca luz, tente utilizar um tripé, já que assim pode reduzir a velocidade do obturador e manter uma ISO baixa.

Distância focal

Pode capturar fotografias "flat lay" com a maioria das distâncias focais, mas se utilizar uma demasiado ampla, a objetiva começará a distorcer um pouco. Para evitar isso, recomendo não disparar com uma largura superior a 50 mm. Normalmente, só disparo com uma objetiva de 35 mm quando faço fotografias de rua, mas para trabalhar com fotografias "flat lay" é necessário aproximar-se bastante, caso contrário as fotografias finais terão um pouco de distorção.


Existem muitas aplicações para editar fotografias. Eu costumo utilizar a aplicação Adobe Lightroom. É rápida e fácil de utilizar e é magnífica para organizar todos os ficheiros. Caso não tenha experiência com Lightroom, a melhor maneira de aprender é ir às ferramentas de edição e ajustar os controlos deslizantes, jogar com a curva do tom e simplesmente ativar e desativar as opções para ver como afetam a imagem. Quando souber para que serve cada uma delas, pode começar a ajustá-las ao seu estilo.

Também é uma ferramenta excelente para realizar pequenas correções, como eliminar manchas de pó e corrigir pequenas zonas da fotografia.

Conselhos para editar fotografias "flat lay" no Lightroom
  • Comece sempre por marcar as caixas “Remover aberração cromática” e “Ativar correções de perfil” na secção de correções da objetiva. Isto reduzirá a distorção da objetiva.
  • Tenha cuidado ao ajustar as cores. Especialmente nas fotografias de produtos, é importante que as cores pareçam o mais possível com os originais.
  • Caso tenha um conjunto completo de fotografias com o mesmo fundo, guarde como predefinição a edição que for mais do seu agrado. Em seguida, pode aplicá-la a todas as fotografias selecionadas.
  • Eu faço edições principalmente nas secções ‘Tom’ e ‘Curva de tons’. Só nesta secção pode aumentar drasticamente as cores e tons naturais de uma fotografia.

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